Chute de l'Empire romain d'Occident

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Pour de nombreux historiens, la chute de l'Empire romain d'Occident au 5ème siècle de notre ère a toujours été considérée comme la fin du monde antique et le début du Moyen Âge, souvent appelé à tort l'âge des ténèbres, malgré l'affirmation de Pétrarque. Étant donné qu'une grande partie de l'ouest était déjà tombée au milieu du 5ème siècle de notre ère, lorsqu'un écrivain parle de la chute de l'empire, il se réfère généralement à la chute de la ville de Rome. Bien que les historiens soient généralement d'accord sur l'année de la chute, 476 EC, ils sont souvent en désaccord sur ses causes. L'historien anglais Edward Gibbon, qui a écrit à la fin du XVIIIe siècle de notre ère, souligne la montée du christianisme et ses effets sur la psyché romaine tandis que d'autres pensent que le déclin et la chute étaient dus, en partie, à l'afflux de «barbares» du nord et ouest.

Quelle qu'en soit la cause, qu'il s'agisse de religion, d'attaques extérieures ou de la décadence intérieure de la ville elle-même, le débat continue jusqu'à nos jours ; cependant, un point important doit être établi avant qu'une discussion sur les racines de la chute puisse se poursuivre : le déclin et la chute n'ont eu lieu qu'à l'ouest. La moitié orientale - celle qui s'appellera finalement l'Empire byzantin - se poursuivra pendant plusieurs siècles et, à bien des égards, elle conservera une identité romaine unique.

Causes externes

L'une des causes les plus largement acceptées - l'afflux d'une horde barbare - est écartée par certains qui pensent que la puissante Rome, la ville éternelle, n'aurait pas pu être si facilement victime d'une culture qui ne possédait que peu ou rien en termes d'orientation politique. , fondement social ou économique. Ils croient que la chute de Rome est simplement due au fait que les barbares ont profité des difficultés déjà existantes à Rome - des problèmes qui comprenaient une ville en décomposition (à la fois physiquement et moralement), peu ou pas de recettes fiscales, une surpopulation, un mauvais leadership et, surtout, une insuffisance la défense. Pour certains, la chute était inévitable.

Contrairement à la chute d'empires antérieurs tels que l'Assyrien et le Perse, Rome n'a succombé ni à la guerre ni à la révolution.

Contrairement à la chute d'empires antérieurs tels que l'Assyrien et le Perse, Rome n'a succombé ni à la guerre ni à la révolution. Le dernier jour de l'empire, un membre barbare de la tribu germanique Siri et ancien commandant de l'armée romaine est entré dans la ville sans opposition. L'ancienne puissance militaire et financière de la Méditerranée n'a pas pu résister. Odovacar a facilement détrôné l'empereur Romulus Augustalus, âgé de seize ans, une personne qu'il considérait comme ne représentant aucune menace. Romulus avait récemment été nommé empereur par son père, le commandant romain Oreste, qui avait renversé l'empereur d'Occident Jules Nepos. Avec son entrée dans la ville, Odovacar est devenu le chef de la seule partie qui restait de l'ancien grand ouest : la péninsule d'Italie. Au moment où il est entré dans la ville, le contrôle romain de la Grande-Bretagne, de l'Espagne, de la Gaule et de l'Afrique du Nord avait déjà été perdu au profit des Goths et des Vandales. Odovacar a immédiatement contacté l'empereur d'Orient Zénon et l'a informé qu'il n'accepterait pas ce titre d'empereur. Zeno ne pouvait rien faire d'autre que d'accepter cette décision. En fait, pour s'assurer qu'il n'y aurait pas de confusion, Odovacar a rendu à Constantinople les vêtements impériaux, le diadème et le manteau pourpre de l'empereur.

Causes internes

Il y en a qui croient, comme Gibbon, que la chute était due au tissu du citoyen romain. Si l'on accepte l'idée que la cause de la chute était due, en partie, à la possible décadence morale de la ville, sa chute rappelle le « déclin » de la République des siècles plus tôt. L'historien Polybe, un écrivain du IIe siècle av. Edward Gibbon a réitéré ce sentiment (il a diminué l'importance de la menace barbare) lorsqu'il a revendiqué la montée du christianisme comme un facteur dans le « conte de malheur » pour l'empire. Il considérait que la religion semait la division interne et encourageait une « mentalité de tourner la joue » qui a finalement condamné la machine de guerre, la laissant entre les mains des envahisseurs barbares. Ceux qui écartent la prétention de Gibbon soulignent l'existence des mêmes fanatiques religieux à l'est et le fait que de nombreux barbares étaient eux-mêmes chrétiens.

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Pour Gibbon, la religion chrétienne valorisait les gens oisifs et improductifs. Gibbon a écrit dans son livre L'histoire du déclin et de la chute de l'empire romain,

Une enquête franche mais rationnelle sur les progrès et l'établissement du christianisme peut être considérée comme une partie très essentielle de l'histoire de l'empire romain. Tandis que ce grand corps était envahi par une violence ouverte, ou miné par une lente décadence, une religion pure et humble s'insinua grandement dans l'esprit des hommes, grandit dans le silence et l'obscurité, tira une nouvelle vigueur de l'opposition et éleva finalement la bannière triomphale de la croix sur les ruines du Capitole.

Il a ajouté que le gouvernement romain semblait être « odieux et oppressif pour ses sujets » et donc aucune menace sérieuse pour les barbares.

Gibbon, cependant, ne désigne pas le christianisme comme le seul coupable. Ce n'était qu'un épisode d'une série qui a mis l'empire à genoux. Au final, la chute était inévitable :

…le déclin de Rome était l'effet naturel et inévitable d'une grandeur immodérée. La prospérité a mûri le principe de décadence ; les causes de destruction se multipliaient avec l'étendue des conquêtes, et dès que le temps ou le hasard ont enlevé les supports artificiels, le tissu prodigieux cédait à la pression de son propre poids.

Un empire divisé

Bien que Gibbon indique que la montée du christianisme est une cause fondamentale, la chute ou le déclin réels pourraient être observés des décennies plus tôt. Au IIIe siècle de notre ère, la ville de Rome n'était plus le centre de l'empire - un empire qui s'étendait des îles britanniques aux fleuves Tigre et Euphrate et en Afrique. Cette taille massive a posé un problème et a appelé à une solution rapide, et elle est venue avec le règne de l'empereur Dioclétien. L'empire était divisé en deux avec une capitale restant à Rome et une autre à l'est à Nicomédie ; la capitale orientale serait plus tard déplacée à Constantinople, l'ancienne Byzance, par l'empereur Constantin. Le Sénat, qui siégeait depuis longtemps à titre consultatif auprès de l'empereur, serait en grande partie ignoré ; au lieu de cela, le pouvoir était centré sur une armée forte. Certains empereurs ne mettraient jamais les pieds à Rome. Avec le temps, Constantinople, Nova Roma ou Nouvelle Rome, deviendra le centre économique et culturel qui fut autrefois Rome.

Malgré la force renouvelée que la division a fourni (l'empire serait divisé et uni plusieurs fois), l'empire est resté vulnérable aux attaques, en particulier sur la frontière Danube-Rhin au nord. La présence de barbares le long de la frontière nord de l'empire n'était pas nouvelle et existait depuis des années - l'armée les avait rencontrés par intermittence depuis l'époque de Jules César. Certains empereurs avaient tenté de les racheter, tandis que d'autres les invitaient à s'installer sur les terres romaines et même à rejoindre l'armée. Cependant, beaucoup de ces nouveaux colons ne sont jamais vraiment devenus romains même après l'octroi de la citoyenneté, conservant une grande partie de leur ancienne culture.

La vulnérabilité romaine est devenue plus évidente lorsqu'un nombre important de tribus germaniques, les Goths, se sont rassemblés le long de la frontière nord.

Cette vulnérabilité est devenue plus évidente lorsqu'un nombre important de tribus germaniques, les Goths, se sont rassemblés le long de la frontière nord. Ils ne voulaient pas envahir ; ils voulaient faire partie de l'empire, pas de son conquérant. La grande richesse de l'empire attirait cette population diversifiée. Ils cherchaient une vie meilleure, et malgré leur nombre, ils ne semblaient pas être une menace immédiate, au début. Cependant, comme Rome n'a pas donné suite à leurs demandes, les tensions ont augmenté. Cette inquiétude des Goths était due à une nouvelle menace plus à l'est, les Huns.

L'invasion gothique

Pendant le règne de l'empereur d'Orient Valens (364 -378 CE), les Goths Thervingi s'étaient rassemblés le long de la frontière Danube-Rhin - encore une fois, non pas comme une menace, mais avec le seul désir d'obtenir la permission de s'installer. Cette demande a été faite en urgence, car les Huns « sauvages » menaçaient leur patrie. L'empereur Valens a paniqué et a retardé une réponse - un retard qui a accru l'inquiétude des Goths à l'approche de l'hiver. En colère, les Goths ont traversé la rivière avec ou sans autorisation, et lorsqu'un commandant romain a planifié une embuscade, la guerre a rapidement suivi. C'était une guerre qui allait durer cinq ans.

Bien que les Goths soient pour la plupart chrétiens, beaucoup de ceux qui les ont rejoints ne l'étaient pas. Leur présence avait causé une crise importante pour l'empereur ; il ne pouvait pas fournir suffisamment de nourriture et de logement. Cette impatience, combinée à la corruption et à l'extorsion de plusieurs commandants romains, compliquait les choses. Valens a prié pour l'aide de l'ouest. Malheureusement, au combat, les Romains étaient complètement dépassés et mal préparés, et la bataille d'Andrinople l'a prouvé lorsque les deux tiers de l'armée romaine ont été tués. Ce nombre de morts comprenait l'empereur lui-même. Il faudrait l'empereur Théodose pour ramener la paix.

Un ennemi de l'intérieur : Alaric

Les Goths restèrent sur les terres romaines et s'allieraient avec l'armée romaine. Plus tard, cependant, un homme, un Goth et ancien commandant romain, s'est soulevé contre Rome - un homme qui n'a demandé que ce qui lui avait été promis - un homme qui ferait ce qu'aucun autre n'avait fait depuis huit siècles : mettre Rome à sac. Son nom était Alaric, et alors qu'il était un Goth, il avait également été formé dans l'armée romaine. Il était intelligent, chrétien et très déterminé. Il cherchait des terres dans les Balkans pour son peuple, des terres qui lui avaient été promises. Plus tard, alors que l'empereur d'Occident retardait sa réponse, Alaric augmenta ses exigences, non seulement du grain pour son peuple, mais aussi la reconnaissance en tant que citoyens de l'empire ; cependant, l'empereur Honorius refusa continuellement. Sans autre solution, Alaric rassembla une armée de Goths, de Huns et d'esclaves affranchis et traversa les Alpes en Italie. Son armée était bien organisée, pas une foule. Honorius était incompétent et complètement déconnecté, un autre d'une longue lignée de soi-disant «empereurs fantômes» - des empereurs qui régnaient dans l'ombre de l'armée. Curieusement, il ne vivait même pas à Rome mais avait une villa dans la ville voisine de Ravenne.

Alaric était assis à l'extérieur de la ville, et au fil du temps, alors que la nourriture et l'eau dans la ville devenaient de plus en plus rares, Rome a commencé à s'affaiblir. Le moment était venu. Alors qu'il n'avait jamais voulu la guerre mais seulement la terre et la reconnaissance pour son peuple, Alaric, avec l'aide supposée d'un esclave gothique qui ouvrait les portes de l'intérieur, entra à Rome en août 410 de notre ère. Il resterait trois jours et mettrait complètement la ville à sac ; bien qu'il laisserait saint Paul et saint Pierre tranquilles. Honorius resta totalement aveugle à la gravité de la situation. Tout en acceptant temporairement les demandes d'Alaric - quelque chose qu'il n'a jamais eu l'intention d'honorer - 6 000 soldats romains ont été envoyés pour défendre la ville, mais ils ont été rapidement vaincus. Même si les coffres de la ville étaient presque vides, le Sénat a finalement cédé; Alaric est parti avec, entre autres, deux tonnes d'or et treize tonnes d'argent.

Certaines personnes à l'époque considéraient le sac de la ville comme un signe de leurs dieux païens. Saint Augustin, décédé en 430 EC, a dit dans son Cité de Dieu que la chute de Rome n'était pas le résultat de l'abandon par le peuple de ses dieux païens (les dieux qu'ils croyaient protégeaient la ville) mais comme un rappel aux chrétiens de la ville pourquoi ils devaient souffrir. Il y avait du bien, car le monde a été créé par le bien, mais il était vicié par le péché humain ; cependant, il croyait toujours que l'empire était une force pour la paix et l'unité. Pour saint Augustin, il existait deux cités : l'une de ce monde et l'autre de Dieu.

Invasions barbares

Bien qu'Alaric mourût peu après, d'autres barbares - qu'ils soient chrétiens ou non - ne s'arrêtèrent pas après le sac de la ville. L'ancien empire fut ravagé, entre autres, par les Bourguignons, les Angles, les Saxons, les Lombards et les Magyars. En 475 de notre ère, l'Espagne, la Grande-Bretagne et certaines parties de la Gaule avaient été perdues au profit de divers peuples germaniques et seule l'Italie restait l'« empire » à l'ouest. Les Vandales quitteront bientôt l'Espagne et l'Afrique du Nord, capturant finalement la ville de Carthage. L'armée romaine a abandonné tout espoir de récupérer la région et a déménagé. La perte de l'Afrique signifiait une perte de revenus, et la perte de revenus signifiait qu'il y avait moins d'argent pour soutenir une armée pour défendre la ville. Malgré ces pertes considérables, il y eut un certain succès pour les Romains. La menace d'Attila le Hun fut finalement stoppée à la bataille de Châlons par le commandant romain Aelius qui avait créé une armée de Goths, de Francs, de Celtes et de Bourguignons. Même Gibbon a reconnu Attila comme « celui qui a poussé à la chute rapide de l'empire romain ». Alors qu'Attila se rétablissait et renvoyait plusieurs villes italiennes, lui et la menace des Huns se terminaient par sa mort en raison d'un saignement de nez lors de sa nuit de noces.

La perte de revenus pour la moitié occidentale de l'empire ne pouvait pas soutenir une armée capable de défendre les frontières déjà vulnérables.

Conclusion : plusieurs facteurs

On pourrait justifier une multitude de raisons de la chute de Rome. Cependant, sa chute n'était pas due à une cause, bien que beaucoup en recherchent une. La plupart des causes, au départ, renvoient à un seul endroit : la ville de Rome elle-même. La perte de revenus pour la moitié occidentale de l'empire ne pouvait pas soutenir une armée - une armée qui était nécessaire pour défendre les frontières déjà vulnérables. La guerre continuelle signifiait que le commerce était perturbé; les armées d'invasion provoquaient le gaspillage des récoltes, une technologie médiocre pour une faible production alimentaire, la ville était surpeuplée, le chômage était élevé et enfin, il y avait toujours les épidémies. À cela s'ajoutait un gouvernement inepte et indigne de confiance.

La présence des barbares dans et autour de l'empire a ajouté à une crise non seulement externe mais interne. Ces facteurs ont contribué à faire passer un empire « d'un état de santé à l'inexistence ». L'armée romaine manquait à la fois d'une formation et d'un équipement appropriés. Le gouvernement lui-même était instable. Peter Heather dans son La chute de l'empire romain déclare qu'il « est tombé non pas à cause de son » tissu prodigieux « mais parce que ses voisins allemands ont répondu à sa puissance d'une manière que les Romains n'auraient jamais pu prévoir… En vertu de son agression illimitée, l'impérialisme romain était responsable de sa propre destruction ».

La chute de Rome a mis fin au monde antique et le Moyen Âge a été soutenu. Ces « âges sombres » ont mis fin à beaucoup de choses qui étaient romaines. L'Occident est tombé dans la tourmente. Cependant, alors que beaucoup de choses ont été perdues, la civilisation occidentale a toujours une dette envers les Romains. Bien que seuls quelques-uns aujourd'hui puissent parler le latin, il fait partie de notre langue et constitue le fondement des langues romanes que sont le français, l'italien et l'espagnol. Notre système juridique est basé sur le droit romain. De nombreuses villes européennes actuelles ont été fondées par Rome. Notre connaissance de la Grèce vient de Rome et de bien d'autres effets durables. Rome était tombée mais elle avait été pendant si longtemps l'une des villes véritablement mondiales de l'histoire.


Une brève chronologie de la chute de l'empire romain

La chute de l'empire romain a sans aucun doute été un événement bouleversant dans la civilisation occidentale, mais il n'y a pas un seul événement sur lequel les érudits peuvent s'entendre qui a mené de manière décisive à la fin de la gloire qu'était Rome, ni quel point sur une chronologie pourrait se présenter comme la fin officielle. Au lieu de cela, la chute a été lente et douloureuse, d'une durée de deux siècles et demi.

L'ancienne ville de Rome, selon la tradition, a été fondée en 753 avant notre ère. Ce n'est qu'en 509 avant notre ère, cependant, que la République romaine a été fondée. La République a fonctionné efficacement jusqu'à ce que la guerre civile au cours du premier siècle avant notre ère conduise à la chute de la République et à la création de l'Empire romain en 27 EC. Alors que la République romaine était une époque de grands progrès dans les domaines de la science, de l'art et de l'architecture, la "chute de Rome" fait référence à la fin de l'Empire romain en 476 de notre ère.


Quand est-ce que Rome est tombée ?

Dans son chef d'oeuvre, Le déclin et la chute de l'empire romain, l'historien Edward Gibbon a choisi 476 EC, une date le plus souvent mentionnée par les historiens. Cette date était celle où Odoacre, le roi germanique des Torcilingi, déposa Romulus Augustulus, le dernier empereur romain à régner sur la partie occidentale de l'Empire romain. La moitié orientale est devenue l'Empire byzantin, avec sa capitale à Constantinople (Istanbul moderne).

Mais la ville de Rome continua d'exister. Certains voient la montée du christianisme comme mettant fin aux Romains, ceux qui ne sont pas d'accord avec cela trouvent que la montée de l'islam est un serre-livres plus approprié à la fin de l'empire - mais cela mettrait la chute de Rome à Constantinople en 1453 ! En fin de compte, l'arrivée d'Odoacre n'était qu'une des nombreuses incursions barbares dans l'empire. Certes, les personnes qui ont vécu la prise de contrôle seraient probablement surprises par l'importance que nous accordons à la détermination d'un événement et d'une heure exacts.


Le papa original du showbiz

Romulus Augustus a en fait été surnommé Empereur par son père, un gars nommé Oreste. Oreste était un chef militaire romain qui avait à peu près volé le trône à Nepos, l'ancien empereur romain d'Occident. Ainsi, lorsqu'il a remis le trône à son jeune fils, le duo père/fils n'a pas tardé à découvrir qu'ils avaient du mal à convaincre quiconque en dehors du centre de l'Italie de les prendre au sérieux.

Pendant ce temps, les nombreuses tribus qui avaient immigré sur le territoire se sont lassées d'être invitées à se battre pour Rome sans se voir accorder leurs propres terres. Ainsi, finalement, dirigées par Odoacre, les tribus se sont rebellées, ont marché dans la Rome occidentale et ont pris le contrôle. Heureusement pour Romulus Augustulus, l'envahisseur Odoacre n'a pas eu à se battre beaucoup dans sa quête pour prendre le relais. En fait, il a trouvé le jeune Romulus plutôt mignon et a non seulement épargné sa vie, mais l'a envoyé avec de l'argent pour commencer une nouvelle vie ailleurs.


Chute de l'Empire romain d'Occident

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Pour de nombreux historiens, la chute de l'Empire romain d'Occident au 5ème siècle de notre ère a toujours été considérée comme la fin du monde antique et le début du Moyen Âge, souvent appelé à tort l'âge des ténèbres, malgré l'affirmation de Pétrarque. Étant donné qu'une grande partie de l'ouest était déjà tombée au milieu du 5ème siècle de notre ère, lorsqu'un écrivain parle de la chute de l'empire, il se réfère généralement à la chute de la ville de Rome. Bien que les historiens soient généralement d'accord sur l'année de la chute, 476 EC, ils sont souvent en désaccord sur ses causes. L'historien anglais Edward Gibbon, qui a écrit à la fin du XVIIIe siècle de notre ère, souligne la montée du christianisme et ses effets sur la psyché romaine tandis que d'autres pensent que le déclin et la chute étaient dus, en partie, à l'afflux de «barbares» du nord et ouest.


Pourquoi Rome est tombée

Tout comme toute chute de civilisation normale, les histoires derrière le déclin de Rome sont enracinées dans une pléthore de facteurs internes et externes. Il est difficile d'identifier un facteur causal de la chute de Rome, mais nous savons que les invasions, la religion, l'incompétence impériale, les maladies et les divisions ne sont que quelques-unes des raisons pour lesquelles Rome est tombée.

Invasion barbare

Des barbares pillent Rome en 410 de notre ère

La plupart des gens soutiennent fermement que la cause sous-jacente de l'effondrement de la puissante Rome était l'incapacité de l'empire à se défendre contre l'invasion barbare. Pendant de nombreux siècles, les Romains ont fait la guerre aux groupes tribaux germaniques, mais ils ne leur ont pas succombé. Mais vers 300 de notre ère, les Barbares ont pénétré dans Rome et ont causé des ravages considérables. En 410 CE, le roi Alaric des Wisigoths a fait l'impossible lorsqu'il a littéralement conquis Rome et les a renvoyés de la ville.

L'Empire romain est devenu vulnérable aux attaques, ses problèmes ont encore augmenté lorsque les Vandales ont attaqué la Ville éternelle en 455 de notre ère. En 476 de notre ère, toujours pas terminé, le roi Odoacre a éliminé les dernières étapes de la domination romaine en Italie lorsqu'il s'est soulevé contre les empereurs Romulus et Augustulus. Il n'est pas étonnant que certains historiens déclarent que 476 EC est l'année exacte de l'anéantissement de l'Empire d'Occident.

Division et fissures à Rome

Les dirigeants de la Rome antique n'ont pas tenu compte de l'unité – “Divisés nous tombons, unis nous nous tenons debout”. Lorsque l'empereur Diclotien a divisé de manière controversée une Rome autrefois unifiée en Ouest et en Est à la fin du IIIe siècle de notre ère, il a créé de la place pour une chute rapide du côté occidental.

Du point de vue du gouvernement, la division favorisait le règne effectif des deux moitiés, mais à long terme, les deux empires étaient très éloignés l'un de l'autre. Au lieu de travailler ensemble en tant que citoyens romains, l'Occident et l'Orient ont affaibli leurs liens en s'engageant dans des conflits mineurs sur les ressources.

Au fil du temps, l'Est est devenu plus fort que l'Ouest. Le faible Empire d'Occident est donc devenu une cible vulnérable aux attaques barbares. Au 5ème siècle de notre ère, l'Occident s'était effondré, mais l'Orient allait vivre 1000 ans avant de succomber à l'Empire ottoman en 1453.

Introduction du christianisme

Le christianisme est devenu un tournant lorsqu'il a été présenté aux Romains en tant que nouvelle religion. Lorsque l'empereur Constantin (306-337 EC) a apporté un changement religieux (christianisme) à Rome, il était naïf quant aux conséquences à long terme de ce qu'il a fait. Pendant des siècles, les Romains étaient habitués à l'idée de nombreux dieux et déesses (polythéisme), des empereurs comme Caligula se considéraient même comme un dieu.

Lorsque le christianisme est venu prêcher un (un) Dieu monothéiste, c'était complètement contraire aux doctrines religieuses établies des anciens Romains. Par conséquent, les chrétiens ont fait face à une série de persécutions. Mais ils furent une fois de plus sauvés par les principes anti-persécution de l'empereur Constantin.

En embrassant cette nouvelle religion et en rejetant leurs traditions fondamentales, les Romains ont gravement commis un changement de foi suicidaire. Pour accélérer la décadence romaine, le christianisme est devenu la religion principale de l'empire. Cela a diminué l'autorité de leurs dirigeants impériaux en un clin d'œil, les empereurs romains sont devenus nuls. Comment l'empire aurait-il pu survivre sans un chef respecté ?

Empoisonnement au plomb

Certains historiens déplacent la question de la chute des problèmes sociaux à l'empoisonnement chimique. C'est incroyable comment les anciens Romains jouaient avec la queue d'un lion - ils buvaient de l'eau infestée de plomb provenant des conduites d'eau. Même si les anciens Romains étaient censés avoir une certaine connaissance des dangers du plomb, ils ont continué à le falsifier négligemment.

Avec le temps, leur corps a absorbé et accumulé des quantités mortelles de métal toxique. Les chercheurs soutiennent que l'empoisonnement au plomb aurait pu diminuer le taux de fécondité et l'intelligence des Romains, les laissant avec une population et des dirigeants imprudents. Dans l'ensemble, cela pourrait avoir contribué à leur vulnérabilité et à leur éventuelle panne.

Décadence militaire

Pourquoi Rome est tombée - Décomposition militaire

Selon l'historien Vegetus, l'armée romaine s'est dégradée intérieurement. En l'absence de longue guerre, l'armée se retira sans entraînement. Cela les a rendus mal préparés aux invasions qui se sont finalement abattues sur eux. Ils ont été abattus par des armes ennemies relativement supérieures. Cette décadence de l'armée a été en partie causée par un leadership incompétent. Par manque de motivation (récompenses), les soldats ont déposé leurs outils et ont vécu comme des civils ordinaires.

Ralentissement économique

Après le règne du Grand Marc Aurèle, les Romains ont fait peu ou pas d'efforts d'expansion. Lorsque vous érigez un bâtiment et que vous le laissez inachevé au sommet, il s'effondrerait progressivement. Cela a peut-être été le cas exact des Romains lorsqu'ils se sont lassés d'étendre leur empire.

De plus, ils dépensaient sans compter à une époque où l'approvisionnement en or de l'empire était réduit. La monnaie romaine a perdu sa valeur lorsque la frappe de leurs pièces a été faite avec peu d'or. Dans cette veine, certains théoriciens suggèrent que l'empire s'est effondré sur lui-même parce qu'il s'est étendu si haut. Plus il grandissait, plus il devenait difficile de gouverner.

Maladies et misère

Qu'est-ce qui peut mieux anéantir une civilisation qu'une maladie ? Les historiens pensent que le dépeuplement massif a frappé durement la Rome occidentale, les laissant écrasés par l'invasion barbare. Entre le IIe et le IIIe siècle de notre ère, deux fléaux catastrophiques ont frappé l'Empire romain et tué la majorité de sa main-d'œuvre. Les épidémies d'Antonine et de Cyprien ont pu dévaster Rome en raison des liens commerciaux étendus de l'empire avec la Chine, l'Inde et la côte est-africaine.

Le nombre de vies romaines qui ont été réclamées par des maladies était assez important - certaines villes sont devenues vides, mais les chiffres exacts des décès ne sont pas disponibles. Par conséquent, les soldats romains en mauvaise santé pouvaient difficilement se défendre contre l'invasion barbare.


Contenu

Au fur et à mesure que la République romaine s'étendait, elle atteignit un point où le gouvernement central de Rome ne pouvait plus diriger efficacement les provinces éloignées. Les communications et les transports étaient particulièrement problématiques étant donné la vaste étendue de l'Empire. Les nouvelles d'invasion, de révolte, de catastrophes naturelles ou d'épidémie étaient acheminées par bateau ou par service postal à cheval, nécessitant souvent beaucoup de temps pour atteindre Rome et pour que les ordres de Rome soient renvoyés et exécutés. Par conséquent, les gouverneurs de province jouissaient d'une autonomie de fait au nom de la République romaine. Les gouverneurs avaient plusieurs fonctions, notamment le commandement des armées, la gestion des impôts de la province et la fonction de juges en chef de la province. [6]

Avant l'établissement de l'Empire, les territoires de la République romaine avaient été divisés en 43 avant JC entre les membres du deuxième triumvirat : Marc Antoine, Octavian et Marcus Aemilius Lepidus. Antoine reçut les provinces de l'Est : Achaïe, Macédoine et Épire (Grèce à peu près moderne, Albanie et côte de Croatie), Bithynie, Pont et Asie (Turquie à peu près moderne), Syrie, Chypre et Cyrénaïque. [7] Ces terres avaient déjà été conquises par Alexandre le Grand ainsi, une grande partie de l'aristocratie était d'origine grecque. Toute la région, en particulier les grandes villes, avait été largement assimilée à la culture grecque, le grec servant souvent de lingua franca. [8]

Octave obtint les provinces romaines d'Occident : l'Italie (Italie moderne), la Gaule (France moderne), la Gallia Belgica (parties de la Belgique moderne, des Pays-Bas et du Luxembourg) et l'Hispanie (Espagne et Portugal modernes). [7] Ces terres comprenaient aussi des colonies grecques et carthaginoises dans les régions côtières, bien que les tribus celtiques telles que les Gaulois et les Celtibères aient été culturellement dominantes. Lepidus a reçu la province mineure de l'Afrique (la Tunisie à peu près moderne). Octave prit bientôt l'Afrique à Lépide, tout en ajoutant la Sicile (la Sicile moderne) à ses possessions. [9]

Après la défaite de Marc Antoine, un Octave victorieux contrôlait un empire romain uni. L'Empire comportait de nombreuses cultures distinctes, toutes ont connu une évolution progressive romanisation. [10] Alors que la culture à prédominance grecque de l'Est et la culture à prédominance latine de l'Ouest fonctionnaient efficacement comme un tout intégré, les développements politiques et militaires réaligneraient finalement l'Empire le long de ces lignes culturelles et linguistiques. Le plus souvent, les pratiques grecques et latines (et dans une certaine mesure les langues elles-mêmes) seraient combinées dans des domaines tels que l'histoire (par exemple, ceux de Caton l'Ancien), la philosophie et la rhétorique. [11] [12] [13]

Rébellions et développements politiques Modifier

Les rébellions mineures et les soulèvements étaient des événements assez courants dans tout l'Empire. Les tribus conquises ou les villes opprimées se révolteraient, et les légions seraient détachées pour écraser la rébellion. Alors que ce processus était simple en temps de paix, il pouvait être considérablement plus compliqué en temps de guerre. Dans une campagne militaire à part entière, les légions étaient beaucoup plus nombreuses, comme, par exemple, celles dirigées par Vespasien lors de la première guerre judéo-romaine. Pour assurer la loyauté d'un commandant, un empereur pragmatique peut prendre en otage certains membres de la famille du général. À cette fin, Néron détient effectivement Domitien et Quintus Petillius Cerialis, gouverneur d'Ostie, qui étaient respectivement le fils cadet et le beau-frère de Vespasien. Le règne de Néron a pris fin par une révolte de la garde prétorienne, qui avait été soudoyée au nom de Galba. La garde prétorienne, une « épée de Damoclès » figurative, était souvent perçue comme étant d'une loyauté douteuse, principalement en raison de son rôle dans les intrigues de cour et dans le renversement de plusieurs empereurs, dont Pertinax et Aurélien. [14] [15] Suivant leur exemple, les légions aux frontières ont participé de plus en plus aux guerres civiles. Par exemple, les légions stationnées en Égypte et dans les provinces orientales verraient une participation significative à la guerre civile de 218 entre l'empereur Macrinus et Elagabalus. [16]

Au fur et à mesure que l'Empire s'étendait, deux frontières clés se sont révélées. A l'ouest, derrière les fleuves Rhin et Danube, les tribus germaniques étaient un ennemi important. Auguste, le premier empereur, avait tenté de les conquérir mais s'était retiré après la désastreuse bataille de la forêt de Teutoburg. [17] Alors que les tribus germaniques étaient des ennemis redoutables, l'Empire parthe à l'Est présentait la plus grande menace pour l'Empire. Les Parthes étaient trop éloignés et puissants pour être conquis et il y avait une menace constante d'invasion parthe. Les Parthes ont repoussé plusieurs invasions romaines, et même après des guerres de conquête réussies, telles que celles mises en œuvre par Trajan ou Septime Sévère, les territoires conquis ont été abandonnés pour tenter d'assurer une paix durable avec les Parthes. L'Empire parthe serait remplacé par l'Empire sassanide, qui a poursuivi les hostilités avec l'Empire romain. [18]

Contrôler la frontière ouest de Rome était relativement facile car elle était relativement proche de Rome elle-même et aussi à cause de la désunion entre les Allemands. Cependant, contrôler les deux frontières simultanément en temps de guerre était difficile. Si l'empereur était près de la frontière à l'Est, il y avait de fortes chances qu'un général ambitieux se rebelle à l'Ouest et vice versa. Cet opportunisme en temps de guerre a tourmenté de nombreux empereurs au pouvoir et a en effet ouvert la voie au pouvoir pour plusieurs futurs empereurs. Au moment de la crise du IIIe siècle, l'usurpation est devenue un mode de succession courant : Philippe l'Arabe, Trebonianus Gallus et Aemilianus étaient tous des généraux usurpateurs devenus empereurs dont le règne se terminerait par l'usurpation d'un autre général puissant. [19] [20] [21]

Crise du troisième siècle Modifier

Avec l'assassinat de l'empereur Alexandre Sévère le 18 mars 235, l'Empire romain a sombré dans une période de 50 ans de guerre civile, désormais connue sous le nom de crise du troisième siècle. La montée du belliqueux empire sassanide à la place de la Parthie a constitué une menace majeure pour Rome à l'est, comme en témoigne la capture de l'empereur Valérien par Shapur Ier en 259. Le fils aîné de Valérian et héritier présomptif, Gallien, lui succéda et prit le combat à la frontière orientale. Le fils de Gallienus, Saloninus, et le préfet prétorien Silvanus résidaient à Colonia Agrippina (l'actuelle Cologne) pour solidifier la loyauté des légions locales. Nevertheless, Marcus Cassianius Latinius Postumus – the local governor of the German provinces – rebelled his assault on Colonia Agrippina resulted in the deaths of Saloninus and the prefect. In the confusion that followed, an independent state known in modern historiography as the Gallic Empire emerged. [22]

Its capital was Augusta Treverorum (modern Trier), and it quickly expanded its control over the German and Gaulish provinces, all of Hispania and Britannia. It had its own senate, and a partial list of its consuls still survives. It maintained Roman religion, language, and culture, and was far more concerned with fighting the Germanic tribes, fending off Germanic incursions and restoring the security the Gallic provinces had enjoyed in the past, than in challenging the Roman central government. [23] However, in the reign of Claudius Gothicus (268 to 270), large expanses of the Gallic Empire were restored to Roman rule. At roughly the same time, several eastern provinces seceded to form the Palmyrene Empire, under the rule of Queen Zenobia. [24]

In 272, Emperor Aurelian finally managed to reclaim Palmyra and its territory for the empire. With the East secure, his attention turned to the West, invading the Gallic Empire a year later. Aurelian decisively defeated Tetricus I in the Battle of Châlons, and soon captured Tetricus and his son Tetricus II. Both Zenobia and the Tetrici were pardoned, although they were first paraded in a triumph. [25] [26]

Tetrarchy Edit

Diocletian was the first Emperor to divide the Roman Empire into a Tetrarchy. In 286 he elevated Maximian to the rank of augustus (emperor) and gave him control of the Western Empire while he himself ruled the East. [27] [28] [29] In 293, Galerius and Constantius Chlorus were appointed as their subordinates (caesars), creating the First Tetrarchy. This system effectively divided the Empire into four major regions, as a way to avoid the civil unrest that had marked the 3rd century. In the West, Maximian made Mediolanum (now Milan) his capital, and Constantius made Trier his. In the East, Galerius made his capital Sirmium and Diocletian made Nicomedia his. On 1 May 305, Diocletian and Maximian abdicated, replaced by Galerius and Constantius, who appointed Maximinus II and Valerius Severus, respectively, as their caesars, creating the Second Tetrarchy. [30]

The Tetrarchy collapsed after the unexpected death of Constantius in 306. His son, Constantine the Great, was declared Western Emperor by the British legions, [31] [32] [33] [34] but several other claimants arose and attempted to seize the Western Empire. In 308, Galerius held a meeting at Carnuntum, where he revived the Tetrarchy by dividing the Western Empire between Constantine and Licinius. [35] However, Constantine was more interested in conquering the whole empire than he was in the stability of the Tetrarchy, and by 314 began to compete against Licinius. Constantine defeated Licinius in 324, at the Battle of Chrysopolis, where Licinius was taken prisoner, and later murdered. [36] After Constantine unified the empire, he refounded the city of Byzantium in modern-day Turkey as Nova Roma ("New Rome"), later called Constantinople, and made it the capital of the Roman Empire. [37] The Tetrarchy was ended, although the concept of physically splitting the Roman Empire between two emperors remained. Although several powerful emperors unified both parts of the empire, this generally reverted in an empire divided into East and West upon their deaths, such as happened after the deaths of Constantine and Theodosius I. [38] [39]

Further divisions Edit

The Roman Empire was under the rule of a single Emperor, but, with the death of Constantine in 337, the empire was partitioned between his surviving male heirs. [38] Constantius, his third son and the second by his wife Fausta (Maximian's daughter) [40] received the eastern provinces, including Constantinople, Thrace, Asia Minor, Syria, Egypt, and Cyrenaica Constantine II received Britannia, Gaul, Hispania, and Mauretania and Constans, initially under the supervision of Constantine II, received Italy, Africa, Illyricum, Pannonia, Macedonia, and Achaea. The provinces of Thrace, Achaea and Macedonia were shortly controlled by Dalmatius, nephew of Constantine I and a César, not an Augustus, until his murder by his own soldiers in 337. [41] The West was unified in 340 under Constans, who was assassinated in 350 under the order of the usurper Magnentius. After Magnentius lost the Battle of Mursa Major and committed suicide, a complete reunification of the whole Empire occurred under Constantius in 353. [40]

Constantius II focused most of his power in the East. Under his rule, the city of Byzantium – only recently re-founded as Constantinople – was fully developed as a capital. At Constantinople, the political, economic and military control of the Eastern Empire's resources would remain safe for centuries to come. The city was well fortified and located at the crossroads of several major trade and military routes. The site had been acknowledged for its strategic importance already by emperors Septimius Severus and Caracalla, more than a century prior. [42]

In 361, Constantius II became ill and died, and Constantius Chlorus' grandson Julian, who had served as Constantius II's Caesar, assumed power. Julian was killed in 363 in the Battle of Samarra against the Persian Empire and was succeeded by Jovian, who ruled for only nine months. [43] Following the death of Jovian, Valentinian I emerged as Emperor in 364. He immediately divided the Empire once again, giving the eastern half to his brother Valens. Stability was not achieved for long in either half, as the conflicts with outside forces (barbarian tribes) intensified. In 376, the Visigoths, fleeing before the Ostrogoths, who in turn were fleeing before the Huns, were allowed to cross the river Danube and settle in the Balkans by the Eastern government. Mistreatment caused a full-scale rebellion, and in 378 they inflicted a crippling defeat on the Eastern Roman field army in the Battle of Adrianople, in which Emperor Valens also died. The defeat at Adrianople was shocking to the Romans, and forced them to negotiate with and settle the Visigoths within the borders of the Empire, where they would become semi-independent foederati under their own leaders. [44]

More than in the East, there was also opposition to the Christianizing policy of the Emperors in the western part of the Empire. In 379, Valentinian I's son and successor Gratian declined to wear the mantle of Pontifex Maximus, and in 382 he rescinded the rights of pagan priests and removed the Altar of Victory from the Roman Curia, a decision which caused dissatisfaction among the traditionally pagan aristocracy of Rome. [45] Theodosius I later decreed the Edict of Thessalonica, which banned all religions except Christianity. [46]

The political situation was unstable. In 383, a powerful and popular general named Magnus Maximus seized power in the West and forced Gratian's half-brother Valentinian II to flee to the East for aid in a destructive civil war the Eastern Emperor Theodosius I restored him to power. [47] In 392, the Frankish and pagan magister militum Arbogast assassinated Valentinian II and proclaimed an obscure senator named Eugenius as Emperor. In 394 the forces of the two halves of the Empire again clashed with great loss of life. Again Theodosius I won, and he briefly ruled a united Empire until his death in 395. He was the last Emperor to rule both parts of the Roman Empire before the West fragmented and collapsed. [39]

Theodosius I's older son Arcadius inherited the eastern half while the younger Honorius got the western half. Both were still minors and neither was capable of ruling effectively. Honorius was placed under the tutelage of the half-Roman/half-barbarian magister militum Flavius Stilicho, [48] while Rufinus became the power behind the throne in the east. Rufinus and Stilicho were rivals, and their disagreements would be exploited by the Gothic leader Alaric I who again rebelled in 408 following the massacre by Roman legions of thousands of barbarian families who were trying to assimilate into the Roman empire. [49]

Neither half of the Empire could raise forces sufficient even to subdue Alaric's men, and both tried to use Alaric against the other half. Alaric himself tried to establish a long-term territorial and official base, but was never able to do so. Stilicho tried to defend Italy and bring the invading Goths under control, but to do so he stripped the Rhine frontier of troops and the Vandals, Alans, and Suevi invaded Gaul in large numbers in 406. Stilicho became a victim of court intrigues and was killed in 408. While the East began a slow recovery and consolidation, the West began to collapse entirely. Alaric's men sacked Rome in 410. [50]

Reign of Honorius Edit

Honorius, the younger son of Theodosius I, was declared Augustus (and as such co-emperor with his father) on 23 January in 393. Upon the death of Theodosius, Honorius inherited the throne of the West at the age of ten whilst his older brother Arcadius inherited the East. The western capital was initially Mediolanum, as it had been during previous divisions, but it was moved to Ravenna in 402 upon the entry of the Visigothic king Alaric I into Italy. Ravenna, protected by abundant marshes and strong fortifications, was far easier to defend and had easy access to the imperial fleet of the Eastern Empire but made it more difficult for the Roman military to defend the central parts of Italy from regular barbarian incursions. [51] Ravenna would remain the western capital for 74 years until the deposition of Romulus Augustulus and would later be the capital of both the Ostrogothic Kingdom and the Exarchate of Ravenna. [52] [53]

Despite the moved capital, economic power remained focused on Rome and its rich senatorial aristocracy which dominated much of Italy and Africa in particular. After Emperor Gallienus had banned senators from army commands in the mid-3rd century, the senatorial elite lost all experience of—and interest in—military life. [54] In the early 5th century the wealthy landowning elite of the Roman Senate largely barred its tenants from military service, but it also refused to approve sufficient funding for maintaining a sufficiently powerful mercenary army to defend the entire Western Empire. The West's most important military area had been northern Gaul and the Rhine frontier in the 4th century, when Trier frequently served as a military capital of sorts for the Empire. Many leading Western generals were barbarians. [55]

The reign of Honorius was, even by Western Roman standards, chaotic and plagued by both internal and external struggles. The Visigothic foederati under Alaric, magister militum in Illyricum, rebelled in 395. Gildo, the Comes Africae et Magister utriusque militiae per Africam, rebelled in 397 and initiated the Gildonic War. Stilicho managed to subdue Gildo but was campaigning in Raetia when the Visigoths entered Italy in 402. [56] Stilicho, hurrying back to aid in defending Italy, summoned legions in Gaul and Britain with which he managed to defeat Alaric twice before agreeing to allow him to retreat back to Illyria. [57]

The weakening of the frontiers in Britain and Gaul had dire consequences for the Empire. As the imperial government was not providing the military protection the northern provinces expected and needed, numerous usurpers arose in Britain, including Marcus (406–407), Gratian (407), and Constantine III who invaded Gaul in 407. [58] Britain was effectively abandoned by the empire by 410 due to the lack of resources and the need to look after more important frontiers. The weakening of the Rhine frontier allowed multiple barbarian tribes, including the Vandals, Alans and Suebi, to cross the river and enter Roman territory in 406. [59]

Honorius was convinced by the minister Olympius that Stilicho was conspiring to overthrow him, and so arrested and executed Stilicho in 408. [60] Olympius headed a conspiracy that orchestrated the deaths of key individuals related to the faction of Stilicho, including his son and the families of many of his federated troops. This led many of the soldiers to instead join with Alaric, who returned to Italy in 409 and met little opposition. Despite attempts by Honorius to reach a settlement and six legions of Eastern Roman soldiers sent to support him, [61] the negotiations between Alaric and Honorius broke down in 410 and Alaric sacked the city of Rome. Though the sack was relatively mild and Rome was no longer the capital of even the Western Empire, the event shocked people across both halves of the Empire as this was the first time Rome (viewed at least as the symbolic heart of the Empire) had fallen to a foreign enemy since the Gallic invasions of the 4th century BC. The Eastern Roman Emperor Theodosius II, the successor of Arcadius, declared three days of mourning in Constantinople. [62]

Without Stilicho and following the sack of Rome, Honorius' reign grew more chaotic. The usurper Constantine III had stripped Roman Britain of its defenses when he crossed over to Gaul in 407, leaving the Romanized population subject to invasions, first by the Picts and then by the Saxons, Angli, and the Jutes who began to settle permanently from about 440 onwards. After Honorius accepted Constantine as co-emperor, Constantine's general in Hispania, Gerontius, proclaimed Maximus as Emperor. With the aid of general Constantius, Honorius defeated Gerontius and Maximus in 411 and shortly thereafter captured and executed Constantine III. With Constantius back in Italy, the Gallo-Roman senator Jovinus revolted after proclaiming himself Emperor, with the support of the Gallic nobility and the barbarian Burgundians and Alans. Honorius turned to the Visigoths under King Athaulf for support. [63] Athaulf defeated and executed Jovinus and his proclaimed co-emperor Sebastianus in 413, around the same time as another usurper arose in Africa, Heraclianus. Heraclianus attempted to invade Italy but failed and retreated to Carthage, where he was killed. [64]

With the Roman legions withdrawn, northern Gaul became increasingly subject to Frankish influence, the Franks naturally adopting a leading role in the region. In 418, Honorius granted southwestern Gaul (Gallia Aquitania) to the Visigoths as a vassal federation. Honorius removed the local imperial governors, leaving the Visigoths and the provincial Roman inhabitants to conduct their own affairs. As such, the first of the "barbarian kingdoms", the Visigothic Kingdom, was formed. [65]

Escalating barbarian conflicts Edit

Honorius' death in 423 was followed by turmoil until the Eastern Roman government installed Valentinian III as Western Emperor in Ravenna by force of arms, with Galla Placidia acting as regent during her son's minority. Theodosius II, the Eastern Emperor, had hesitated to announce the death of Honorius and in the ensuing interregnum, Joannes was nominated as Western Emperor. Joannes' "rule" was short and the forces of the East defeated and executed him in 425. [66]

After a violent struggle with several rivals, and against Placidia's wish, Aetius rose to the rank of magister militum. Aetius was able to stabilize the Western Empire's military situation somewhat, relying heavily on his Hunnic allies. With their help Aetius undertook extensive campaigns in Gaul, defeating the Visigoths in 437 and 438 but suffering a defeat himself in 439, ending the conflict in a status quo ante with a treaty. [67]

Meanwhile, pressure from the Visigoths and a rebellion by Bonifacius, the governor of Africa, induced the Vandals under King Gaiseric to cross from Spain to Tingitana in what is now Morocco in 429. They temporarily halted in Numidia in 435 before moving eastward. With Aetius occupied in Gaul, the Western Roman government could do nothing to prevent the Vandals conquering the wealthy African provinces, culminating in the fall of Carthage on 19 October 439 and the establishment of the Vandal Kingdom. By the 400s, Italy and Rome itself were dependent on the taxes and foodstuffs from these provinces, leading to an economic crisis. With Vandal fleets becoming an increasing danger to Roman sea trade and the coasts and islands of the western and central Mediterranean, Aetius coordinated a counterattack against the Vandals in 440, organizing a large army in Sicily. [68]

However, the plans for retaking Africa had to be abandoned due to the immediate need to combat the invading Huns, who in 444 were united under their ambitious king Attila. Turning against their former ally, the Huns became a formidable threat to the Empire. Aetius transferred his forces to the Danube, [68] though Attila concentrated on raiding the Eastern Roman provinces in the Balkans, providing temporary relief to the Western Empire. In 449, Attila received a message from Honoria, Valentinian III's sister, offering him half the western empire if he would rescue her from an unwanted marriage that her brother was forcing her into. With a pretext to invade the West, Attila secured peace with the Eastern court and crossed the Rhine in early 451. [69] With Attila wreaking havoc in Gaul, Aetius gathered a coalition of Roman and Germanic forces, including Visigoths and Burgundians, and prevented the Huns from taking the city of Aurelianum, forcing them into retreat. [70] At the Battle of the Catalaunian Plains, the Roman-Germanic coalition met and defeated the Hunnic forces, though Attila escaped. [71]

Attila regrouped and invaded Italy in 452. With Aetius not having enough forces to attack him, the road to Rome was open. Valentinian sent Pope Leo I and two leading senators to negotiate with Attila. This embassy, combined with a plague among Attila's troops, the threat of famine, and news that the Eastern Emperor Marcian had launched an attack on the Hun homelands along the Danube, forced Attila to turn back and leave Italy. When Attila died unexpectedly in 453, the power struggle that erupted between his sons ended the threat posed by the Huns. [72]

Internal unrest and Majorian Edit

Valentinian III was intimidated by Aetius and was encouraged by the Roman senator Petronius Maximus and the chamberlain Heraclius to assassinate him. When Aetius was at court in Ravenna delivering a financial account, Valentinian suddenly leaped from his seat and declared that he would no longer be the victim of Aetius' drunken depravities. Aetius attempted to defend himself from the charges, but Valentinian drew his sword and struck the weaponless Aetius on the head, killing him on the spot. [73] On 16 March the following year, Valentinian himself was killed by supporters of the dead general, possibly acting for Petronius Maximus. With the end of the Theodosian dynasty, Petronius Maximus proclaimed himself emperor during the ensuing period of unrest. [74]

Petronius was not able to take effective control of the significantly weakened and unstable Empire. He broke the betrothal between Huneric, son of the Vandal king Gaiseric, and Eudocia, daughter of Valentinian III. This was seen as a just cause of war by King Gaiseric, who set sail to attack Rome. Petronius and his supporters attempted to flee the city at the sight of the approaching Vandals, only to be stoned to death by a Roman mob. Petronius had reigned only 11 weeks. [75] With the Vandals at the gates, Pope Leo I requested that the King not destroy the ancient city or murder its inhabitants, to which Gaiseric agreed and the city gates were opened to him. Though keeping his promise, Gaiseric looted great amounts of treasure and damaged objects of cultural significance such as the Temple of Jupiter Optimus Maximus. The severity of the Vandal sack of 455 is disputed, though with the Vandals plundering the city for a full fourteen days as opposed to the Visigothic sack of 410, where the Visigoths only spent three days in the city, it was likely more thorough. [76]

Avitus, a prominent general under Petronius, was proclaimed emperor by the Visigothic king Theodoric II and accepted as such by the Roman Senate. Though supported by the Gallic provinces and the Visigoths, Avitus was resented in Italy due to ongoing food shortages caused by Vandal control of trade routes, and for using a Visigothic imperial guard. He disbanded his guard due to popular pressure, and the Suebian general Ricimer used the opportunity to depose Avitus, counting on popular discontent. After the deposition of Avitus, the Eastern Emperor Leo I did not select a new western Augustus. The prominent general Majorian defeated an invading force of Alemanni and was subsequently proclaimed Western Emperor by the army and eventually accepted as such by Leo. [77]

Majorian was the last Western Emperor to attempt to recover the Western Empire with his own military forces. To prepare, Majorian significantly strengthened the Western Roman army by recruiting large numbers of barbarian mercenaries, among them the Gepids, Ostrogoths, Rugii, Burgundians, Huns, Bastarnae, Suebi, Scythians and Alans, and built two fleets, one at Ravenna, to combat the strong Vandalic fleet. Majorian personally led the army to wage war in Gaul, leaving Ricimer in Italy. The Gallic provinces and the Visigothic Kingdom had rebelled following the deposition of Avitus, refusing to acknowledge Majorian as lawful emperor. At the Battle of Arelate, Majorian decisively defeated the Visigoths under Theoderic II and forced them to relinquish their great conquests in Hispania and return to foederati statut. Majorian then entered the Rhone Valley, where he defeated the Burgundians and reconquered the rebel city of Lugdunum. With Gaul back under Roman control, Majorian turned his eyes to the Vandals and Africa. Not only did the Vandals pose a constant danger to coastal Italy and trade in the Mediterranean, but the province they ruled was economically vital to the survival of the West. Majorian began a campaign to fully reconquer Hispania to use it as a base for the reconquest of Africa. Throughout 459, Majorian campaigned against the Suebi in northwestern Hispania. [77]

The Vandals began to increasingly fear a Roman invasion. King Gaiseric tried to negotiate a peace with Majorian, who rejected the proposal. In the wake of this, Gaiseric devastated Mauretania, part of his own kingdom, fearing that the Roman army would land there. Having regained control of Hispania, Majorian intended to use his fleet at Carthaginiensis to attack the Vandals. Before he could, the fleet was destroyed, allegedly by traitors paid by the Vandals. Deprived of his fleet, Majorian had to cancel his attack on the Vandals and conclude a peace with Gaiseric. Disbanding his barbarian forces, Majorian intended to return to Rome and issue reforms, stopping at Arelate on his way. Here, Ricimer deposed and arrested him in 461, having gathered significant aristocratic opposition against Majorian. After five days of beatings and torture, Majorian was beheaded near the river Iria. [77]

Collapse Edit

The final collapse of the Empire in the West was marked by increasingly ineffectual puppet Emperors dominated by their Germanic magister militums. The most pointed example of this is Ricimer, who effectively became a "shadow Emperor" following the depositions of Avitus and Majorian. Unable to take the throne for himself due to his barbarian heritage, Ricimer appointed a series of puppet Emperors who could do little to halt the collapse of Roman authority and the loss of the territories re-conquered by Majorian. [78] The first of these puppet emperors, Libius Severus, had no recognition outside of Italy, with the Eastern Emperor Leo I and provincial governors in Gaul and Illyria all refusing to recognize him. [79]

Severus died in 465 and Leo I, with the consent of Ricimer, appointed the capable Eastern general Anthemius as Western Emperor following an eighteen-month interregnum. The relationship between Anthemius and the East was good, Anthemius is the last Western Emperor recorded in an Eastern law, and the two courts conducted a joint operation to retake Africa from the Vandals, culminating in the disastrous Battle of Cape Bon in 468. In addition Anthemius conducted failed campaigns against the Visigoths, hoping to halt their expansion. [78]

The trial and subsequent execution of Romanus, an Italian senator and friend of Ricimer, on the grounds of treachery in 470 made Ricimer hostile to Anthemius. Following two years of ill feeling, Ricimer deposed and killed Anthemius in 472, elevating Olybrius to the Western throne. [80] During the brief reign of Olybrius, Ricimer died and his nephew Gundobad succeeded him as magister militum. After only seven months of rule, Olybrius died of dropsy. Gundobad elevated Glycerius to Western Emperor. The Eastern Empire had rejected Olybrius and also rejected Glycerius, instead supporting a candidate of their own, Julius Nepos, magister militum in Dalmatia. With the support of Eastern Emperors Leo II and Zeno, Julius Nepos crossed the Adriatic Sea in the spring of 474 to depose Glycerius. At the arrival of Nepos in Italy, Glycerius abdicated without a fight and was allowed to live out his life as the Bishop of Salona. [81]

The brief rule of Nepos in Italy ended in 475 when Orestes, a former secretary of Attila and the magister militum of Julius Nepos, took control of Ravenna and forced Nepos to flee by ship to Dalmatia. Later in the same year, Orestes crowned his own young son as Western Emperor under the name Romulus Augustus. Romulus Augustus was not recognised as Western Emperor by the Eastern Court, who maintained that Nepos was the only legal Western Emperor, reigning in exile from Dalmatia. [82]

On 4 September 476, Odoacer, leader of the Germanic foederati in Italy, captured Ravenna, killed Orestes and deposed Romulus. Though Romulus was deposed, Nepos did not return to Italy and continued to reign as Western Emperor from Dalmatia, with support from Constantinople. Odoacer proclaimed himself ruler of Italy and began to negotiate with the Eastern Emperor Zeno. Zeno eventually granted Odoacer patrician status as recognition of his authority and accepted him as his viceroy of Italy. Zeno, however, insisted that Odoacer had to pay homage to Julius Nepos as the Emperor of the Western Empire. Odoacer accepted this condition and issued coins in the name of Julius Nepos throughout Italy. This, however, was mainly an empty political gesture, as Odoacer never returned any real power or territories to Nepos. The murder of Nepos in 480 prompted Odoacer to invade Dalmatia, annexing it to his Kingdom of Italy. [83]

Fall of the Empire Edit

By convention, the Western Roman Empire is deemed to have ended on 4 September 476, when Odoacer deposed Romulus Augustus, but the historical record calls this determination into question. Indeed, the deposition of Romulus Augustus received very little attention in contemporary times. Romulus was a usurper in the eyes of the Eastern Roman Empire and the remaining territories of Western Roman control outside of Italy, with the previous emperor Julius Nepos still being alive and claiming to rule the Western Empire in Dalmatia. Furthermore, the Western court had lacked true power and had been subject to Germanic aristocrats for decades, with most of its legal territory being under control of various barbarian kingdoms. With Odoacer recognising Julius Nepos, and later the Eastern Emperor Zeno, as his sovereign, nominal Roman control continued in Italy. [84] Syagrius, who had managed to preserve Roman sovereignty in an exclave in northern Gaul (a realm today known as the Domain of Soissons) also recognized Nepos as his sovereign and the legitimate Western Emperor. [85]

The authority of Julius Nepos as Emperor was accepted not only by Odoacer in Italy, but by the Eastern Empire and Syagrius in Gaul (who had not recognized Romulus Augustulus). Nepos was murdered by his own soldiers in 480, a plot some attribute to Odoacer or the previous, deposed emperor Glycerius, [86] and the Eastern Emperor Zeno chose not to appoint a new western emperor. Zeno, recognizing that no true Roman control remained over the territories legally governed by the Western court, instead chose to abolish the juridical division of the position of Emperor and declared himself the sole emperor of the Roman Empire. Zeno became the first sole Roman emperor since the division after Theodosius I, 85 years prior, and the position would never again be divided. As such, the (eastern) Roman emperors after 480 are the successors of the western ones, albeit only in a juridical sense. [87] These emperors would continue to rule the Roman Empire until the Fall of Constantinople in 1453, nearly a thousand years later. [88] As 480 marks the end of the juridical division of the empire into two imperial courts, some historians refer to the death of Nepos and abolition of the Western Empire by Zeno as the end of the Western Roman Empire. [85] [89]

Despite the fall, or abolition, of the Western Empire, many of the new kings of western Europe continued to operate firmly within a Roman administrative framework. This is especially true in the case of the Ostrogoths, who came to rule Italy after Odoacer. They continued to use the administrative systems of Odoacer's kingdom, essentially those of the Western Roman Empire, and administrative positions continued to be staffed exclusively by Romans. The Senate continued to function as it always had, and the laws of the Empire were recognized as ruling the Roman population, though the Goths were ruled by their own traditional laws. [90] Western Roman administrative institutions, in particular those of Italy, thus continued to be used during "barbarian" rule and after the forces of the Eastern Roman empire re-conquered some of the formerly imperial territories. Some historians thus refer to the reorganizations of Italy and abolition of the old and separate Western Roman administrative units, such as the Praetorian prefecture of Italy, during the sixth century as the "true" fall of the Western Roman Empire. [84]

Roman cultural traditions continued throughout the territory of the Western Empire for long after its disappearance, and a recent school of interpretation argues that the great political changes can more accurately be described as a complex cultural transformation, rather than a fall. [91]


Eastern vs Western Roman Empire Compared

When the Roman Empire dissolved into Eastern and Western entities, the East became the Byzantine Empire while the West forged a new identity tied to the Latin Church.

The disintegration of the Roman Empire began in earnest during the 3rd Century. As frontiers along the Rhine River began to crumble, barbarians from the Germanic regions began to cross into Roman territory. Poor imperial leadership, often resulting in civil war between competing would-be emperors, contributed to the growing weakness.

Although many of the early barbarian groups had no specific desire to conquer Rome, they were enticed by Roman civilization and prosperity while frequently fleeing other barbarian groups moving into Central Europe from the east. By the 4th Century, following the reign of Constantine the Great, the last emperor to rule over a unified Rome, the division between east and west was complete.

East vs West in Latter Imperial Times

The Eastern Empire was vastly different from the West. The East contained the largest population centers and the wealthiest cities. The moving of the capital to Constantinople by Constantine added the element of prestige and signified the importance of the East. Dominated by ancient civilizations that predated Rome, the East was far more eclectic and open to competing philosophies and religious ideals. The Christian population in the East, for example, was substantially higher than in the West.

The West was more prone to barbarian incursions as Germanic tribes invaded Gaul and eventually Italy during the 5th Century. Western legions were often composed of barbarian recruits, men that had no loyalty to Rome nor shared common interests related to imperial goals. As civil government crumbled, the Catholic Church emerged as both civil and spiritual leader under the auspices of local bishops whose seats coincided with the Roman civitates.

Although the Byzantine Emperor Justinian attempted to reunify the empire in the 6th Century, barbarian groups like the Lombards, Allemani, Vandals, and Franks continued to separate the West from the East. This separation resulted in the remnants of the Western Empire transforming into a new civilization independent of the rise of the Eastern Byzantine Empire.

Religion, Law, and Culture

Western European civilization has been defined as the product of Roman culture, the Christian Church, and barbarian culture and traditions. In the West, Latin Christianity dominated religious tradition while in the East, Orthodoxy emerged as the primary religious faith tradition. The East refused to acknowledge the Roman pope or pontiff as the supreme head of the Christian Church, vesting authority instead in the Patriarch of Constantinople who was appointed by the emperor.

The East continued to practice Roman law, codified in the 6th Century by Justinian. This code would not be reintroduced in the West until the 11th and 12 Centuries. Western law was an amalgamation of pagan Germanic law, based on the Wergeld model, and Canon Law. With a liberal dose of superstition, such as trial by water and compurgation, post-Roman western law lost the Roman element of due process.

Which Empire Ultimately Survived?

Despite clear advantages connected to Imperial Rome, the Byzantine Empire, although lasting until 1453, disintegrated rapidly. By the 11th Century, Byzantine emperors frantically requested military assistance from the West to contain Muslim advances, notably after the battle of Manzikert in 1071. By 1453, only Constantinople remained.

In the West, however, Muslim attempts to conquer were repelled decisively such as at Tours in 732 by Charles Martel. In many ways, the cohesiveness of the Roman Empire was replaced by the Catholic Church which was forced to forge alliances with strong secular rulers like Charlemagne. While the East struggled, the West was transformed. It can be argued that, at least on one level, the fate of East and West was intimately tied to religion and the role of Christianity, a fact acknowledged by Eastern emperors soliciting western military support via the Medieval papacy.


Rome antique

Rome ruled much of Europe around the Mediterranean for over 1000 years. However, the inner workings of the Roman Empire began to decline starting around 200 AD. By 400 AD Rome was struggling under the weight of its giant empire. The city of Rome finally fell in 476 AD.

The Peak of Roman Power

Rome reached its peak of power in the 2nd century around the year 117 AD under the rule of the great Roman emperor Trajan. Virtually all of the coastline along the Mediterranean Sea was part of the Roman Empire. This included Spain, Italy, France, southern Britain, Turkey, Israel, Egypt, and northern Africa.

  • The politicians and rulers of Rome became more and more corrupt
  • Infighting and civil wars within the Empire
  • Attacks from barbarian tribes outside of the empire such as the Visigoths, Huns, Franks, and Vandals.
  • The Roman army was no longer a dominant force
  • The empire became so large it was difficult to govern

In 285 AD, Emperor Diocletian decided that the Roman Empire was too big to manage. He divided the Empire into two parts, the Eastern Roman Empire and the Western Roman Empire. Over the next hundred years or so, Rome would be reunited, split into three parts, and split in two again. Finally, in 395 AD, the empire was split into two for good. The Western Empire was ruled by Rome, the Eastern Empire was ruled by Constantinople.


Map of the Eastern and Western Roman Empire right before the fall
by Cthuljew at Wikimedia Commons

The "fall" of Rome discussed here is referring to the Western Roman Empire which was ruled by Rome. The Eastern Roman Empire became known as the Byzantium Empire and remained in power for another 1000 years.

The City of Rome is Sacked

The city of Rome was thought by many to be unconquerable. However, in 410 AD, a Germanic barbarian tribe called the Visigoths invaded the city. They looted the treasures, killed and enslaved many Romans, and destroyed many buildings. This was the first time in 800 years that the city of Rome had been sacked.

In 476 AD, a Germanic barbarian by the name of Odoacer took control of Rome. He became king of Italy and forced the last emperor of Rome, Romulus Augustulus, to give up his crown. Many historians consider this to be the end of the Roman Empire.

With the fall of Rome, many changes occurred throughout Europe. Rome had provided a strong government, education, and culture. Now much of Europe fell into barbarianism. The next 500 years would be known as the Dark Ages of Europe.


Writings of J. Todd Ring

“The Goths remained on Roman land and would ally themselves with the Roman army. Later, however, one man, a Goth and former Roman commander, rose up against Rome – a man who only asked for what had been promised him – a man who would do what no other had done for eight centuries: sack Rome. His name was Alaric, and while he was a Goth, he had also been trained in the Roman army. He was intelligent, Christian, and very determined. He sought land in the Balkans for his people, land that they had been promised. Later, as the western emperor delayed his response, Alaric increased his demands, not only grain for his people but also recognition as citizens of the empire however, the emperor, Honorius, continually refused. With no other course, Alaric gathered together an army of Goths, Huns and freed slaves and crossed the Alps into Italy. His army was well-organized, not a mob. Honorius was incompetent and completely out of touch, another in a long line of so-called “shadow emperors” – emperors who ruled in the shadow of the military.”

– Donald L. Wasson, The Fall Of The Western Roman Empire

As I’ve said, history is repeating itself.

A shadow government, a military industrial corporate security complex, rules a decaying Western empire, while the peoples’ needs are met with snears akin to, “Let them eat cake”.

An empire in decline, the Western (pseudo-democratic, crypto-fascist) corporate empire, facing both growing internal revolt and rising external competition, reacts in desperation with ever more desperate measures, like a wounded, dying beast, lashing out.

“By virtue of its unbounded aggression, Roman imperialism was responsible for its own destruction.” Peter Heather summed it up well. And again, it must be seen, it is happening again, as a new empire repeats the mistakes of the past.

The over-reaction, the hubris, the over-reach, both internally and externally and above all, the callous and imperious, brazen heavy-handedness, will only hasten the decline and collapse of this latest of empires, which is the Western empire of corporate oligarchy.

Would-be God-kings never learn.

The Roman Empire fell for a number of reasons, including simple brain poisoning due to foolish choices of consumption (sounds familiar: lead goblets then, pesticides and junk food now). However, among the various causes, chief was internal decay. (Echoes, then as now: a culture of materialism, perpetual distraction, bread and circuses, and spiritual decay.) But a stubborn refusal to meet the legitimate desires and needs of the people, was key to the collapse and fall of the empire. (Again, a mirror image, and an echo.)

We will see the same again soon. It may take fifty years, or it may take five, but the new empire of global neofeudal corporate rule will fall, sooner or later. It is only a matter of time.

For the sake of the people, for the sake of us all, and for the sake of the Earth, let us pray it is soon. And we must do more than pray.


Voir la vidéo: Les Grandes Invasions épisode 21: La chute de lempire romain dOccident